וריאנטים גנטיים הקשורים להפרעות הספקטרום האוטיסטי (ASDs - autism spectrum disorders) עשירים בגנים המקודדים לחלבונים סינפטיים ומווסתי כרומטין. אף על פי שהתפקיד של חלבונים סינפטיים ב-ASDs נחקר בצורה נרחבת, המנגנון באמצעותו מווסתי הכרומטין קשורים ל-ASD לא לגמרי מובן.

החוקרים יצרו פרופיל וניתוח של מאפייני השעתוק והמאפיינים האפיגנומיים של גנים המבוטאים בקליפת המוח ומצאו צירוף מיוחד של גנים ארוכים המכילים BELDsי(broad enhancer-like chromatin domains) שנמצאים בכל אזורי הגנים. החוקרים ניתחו את הגנים הללו והראו שהם משועתקים במידה רבה ע"י התחלה של רנ"א פולימראז 2 (Pol II) ומופסקים במידה מועטה ע"י Pol II ושהם מציגים במידה רבה אינטראקציית כרומטין - כרומטין עם גופי הגנים שלהם.

החוקרים מצאו שמאפייני ה-BELD הללו, אשר נשמרו ממכרסמים לבני אדם, מועשרים בגנים המעורבים בתפקוד סינפטי ומעורבים בהתפתחות הסינפטית לאחר הלידה. החוקרים מצאו שהגנים הללו מעורבים בצורה משמעותית בהפרעות התפתחות נוירולוגיות, בייחוד ב-ASDs, כאשר הביטוי שלהם מופחת בקרב אנשים המאובחנים באוטיזם אדיופטי.

בסופו של דבר, החוקרים מצאו שהשעתוק של BELD רגיש במיוחד לשינויים במווסתי כרומטין הקשורים ל-ASD. הממצאים הללו מציעים שהוויסות האפיגנומי של BELD בעל תפקיד חשוב בהתפתחות קליפת המוח לאחר הלידה ותומכים במודל שהציג כי מוטציות בוויסות כרומטין תורמות להתפתחות ASDs דרך פגיעת בשעתוק של גנים המכילים BELD.

מקור: 

Zhao, Y.T. et al. (2018) Genome Research 28